Sunday, December 10, 2017

Awaken your drowsy heart!

Homily: 2nd Sunday of Advent – Cycle B
          Last Saturday marked the end of the liturgical year.  In the Gospel reading for the Mass of the day on that last day of the Church year, Jesus is quoted as saying, “Beware that your hearts do not become drowsy from carousing and drunkenness and the anxieties of daily life….” (Luke 21:34) It’s no accident that that particular reading is read on the last day of the Church liturgical year.  After 34 weeks of Ordinary Time—when we focus on growing spiritually and morally in the context of our daily lives—the Church realizes that most of us probably do have hearts that have “become drowsy”—perhaps from drunkenness and carousing, but most likely from the anxieties of daily life.  And so there is a certain genius on the Church’s part to place that reading right on the cusp of the new liturgical year.  It reminds us that perhaps our hearts have become drowsy and then it ushers us right into Advent, a season designed to help “wake us up.”
          Our first reading today from the prophet Isaiah is a beautiful reading—full of awe and wonder.  While [Name] did a great job reading it, I think it would require a method actor to really convey the joy-filled expectation that these words express.  Listen to some of these again:
Comfort, give comfort to my people,
 says your God.
 Speak tenderly to Jerusalem, and proclaim to her
 that her service is at an end,
her guilt is expiated…
And still further:
…Go up on to a high mountain,
 Zion, herald of glad tidings;
 cry out at the top of your voice,
 Jerusalem, herald of good news!
 Fear not to cry out
 and say to the cities of Judah:
 Here is your God!

These are words of great joy and expectation and are simply wonderful to ponder.  Perhaps, however, we are unable to see the joy that these words convey, at least not in our current situation.  Perhaps, even after one week of Advent, our hearts are still drowsy—tired, weary, and numb—from the anxieties of our daily lives.  Of course, one need not look farther than the newspaper to understand why: violence and drug use continue to escalate in our cities and neighborhoods, jobs continue to be scarce and an economic recovery continues to be lethargic, national politics remains, it seems, disconnected from the daily struggles of individuals and families, natural disasters, like the hurricanes that ravaged south Texas, Puerto Rico and other Caribbean islands, and the wildfires that are consuming large swaths of inhabited land in California, continue to afflict us, and there are countless other reasons as well.  And so no, it’s not surprising that our hearts may have become drowsy and we are unable to relate to the awe and wonder expressed in today’s first reading.
          Yet, when we listen to the Gospel reading, we see that the Jews living during Jesus’ time also seemed to be struggling with the same problem.  Now, the Gospel of Mark is notoriously slim on narrative details and so we’ll have to read between the lines a little bit to see that their hearts were also drowsy and in need of awakening.  His Gospel begins by quoting our reading from the prophet Isaiah.  He follows it by describing John’s proclamation in the desert, calling for a baptism of repentance for the forgiveness of sins.  Essentially, Mark has equated the two, saying (without saying it specifically) that John’s call to repentance in the desert is the same call to “prepare the way” that Isaiah had made, centuries earlier.
          The Gospel then states that “people of the whole Judean countryside and all the inhabitants of Jerusalem were going out to him.”  In other words, the whole Jewish nation heard of John’s proclamation and began to come to him to be baptized.  Perhaps many of them were reluctant at first, unable to see the “awe” in the awe-filled proclamation that John was making.  Eventually, perhaps through the witness of seeing others go out to the Jordan River or of speaking with others who returned from there, these reluctant ones could see that their hearts indeed had become drowsy waiting for the coming of God that Isaiah had promised.  With “hearts awake,” however, they could experience the joy-filled expectation that the coming promised by the prophet was now at hand.
          And so we encounter these readings here today in this season of Advent for the same purpose: to call us to recognize the drowsiness of our own hearts so that we too may awaken to the experience of joy-filled expectation for the second-coming of Jesus.  Just like those ancient Jews, it feels like Christ’s promised return is long-delayed, but when we recognize—as Saint Peter reminds us in our second reading today—that “with the Lord one day is like a thousand years and a thousand years like one day,” it makes it easier to see that Jesus’ delay is, ultimately, for our benefit.  Christ wishes that all of us should come to repentance, as Saint Peter reminds us, and so every second that he delays—which is as nothing to him—is a gift of opportunity for us to wake up our drowsy hearts (and the hearts of others!), so as to be ready when he comes.
          My sisters and brothers, Jesus did not tell his disciples to “beware that their hearts not become drowsy” because he is an exacting master, demanding strict discipline so as never to sin.  Rather, he was instructing them—and so us through the preservation of his words in the Gospels—to remain vigilant so that they would not be “asleep”—that is, too focused on either indulgence in worldly things or on the anxieties of daily life—and, thus, miss out on the joy of witnessing his return in glory.  My sisters and brothers, this is what the season of Advent is doing for us.  It’s as if the season itself is saying, “Take comfort, for this time of suffering is at an end and the time for Christ’s return is near!”  If it hasn’t done this for you yet, then I encourage you to spend time praying with these readings in this coming week and to ask God to awaken in your heart a joy-filled expectation for his coming.  And if it has?  Well, I think the Gospel then shows us what to do.
          All of the people from the Judean countryside and the city-dwellers of Jerusalem came out to John to receive the baptism of repentance and to acknowledge their sins—to “make straight a path” in their hearts for the coming of the long-awaited Messiah, the one Isaiah promised.  We too, then, are called to repent and acknowledge our sins.  For the fully-initiated, that means the sacrament of reconciliation—or confession—and it is why the Church encourages all Catholics to celebrate this sacrament during the season of Advent.  As we hear the readings reminding us of how the ancient Jews prepared the way of the Lord in their hearts at the sound of John’s proclamation, so we too are called to prepare a pathway for Christ to come into our hearts by reconciling with both God and our neighbor through the sacrament of confession.
          Friends, beware that yours hearts do not become drowsy from the oversaturation of “Christmas Spirit” in which the world outside of these walls is drowning you.  Rather, use this time of Advent to prepare your heart well for Christ’s second coming and the best gift you will receive on Christmas day will be the joy of the Lord in your heart: the joy present to us, even now, here in this Eucharist.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – December 9th & 10th, 2017

Friday, December 8, 2017

La gracia es la mas importante

Anunciación - Bl. Fra Angelico

Homilía: La Solemnidad de la Inmaculada Concepción
de la Virgen María – Ciclo B
          Todos estamos familiarizados con el hecho de que la celebración de hoy ocurre cada año durante el Adviento. Sin embargo, lo que quizás no sepa es que el calendario litúrgico de la Iglesia no lo ubicó deliberadamente allí. Más bien, recordamos y celebramos la Inmaculada Concepción el 8 de diciembre porque celebramos el cumpleaños de María el 8 de septiembre (nueve meses adelante). La concepción de María se calculó al revés de su cumpleaños, independientemente de Adviento. Sin embargo, a pesar de que nuestra celebración de la Inmaculada Concepción no fue colocada intencionalmente en Adviento, parece que la Divina Providencia ha hecho que este incidente fortuito en un incidente significativo de Dios.
          El Adviento es el momento cuando recordamos cuán oscuro era el mundo antes de Cristo y cuán oscuro aún es el mundo donde los corazones aún no se han vuelto hacia él. Antes de Cristo, la raza humana no podía salvarse del mal—es decir, no podíamos alcanzar la felicidad y la paz para la que fuimos creados—porque el pecado original nos había excluido de nuestro destino. Por lo tanto, Dios vino a nuestro rescate enviándonos un Salvador: su Hijo Divino, Jesucristo. Por medio de Cristo, por lo tanto, podemos decir, como escribió San Pablo a los Efesios en su carta de la que leemos hoy, que Dios "nos ha bendecido en él con toda clase de bienes espirituales y celestiales". Es verdad que, sin la gracia de Cristo, ninguno de nosotros tendría ninguna posibilidad de obtener plenitud y verdadera felicidad. Pero con su gracia, lo hacemos; y ese es el mensaje de Adviento: que Cristo vino y nos restauró a la gracia y que él volverá para llevarlo a su cumplimiento, y ese también es el mensaje de la Inmaculada Concepción.
          Es verdad que la grandeza de María no proviene de su inteligencia, belleza o encanto. En otras palabras, no proviene de sus cualidades naturales. La grandeza de María, más bien, proviene de que Dios la llena con una porción extraordinaria de su gracia: una gracia a través de la cual la protegió de la mancha y los efectos del pecado original, convirtiéndola así en la madre perfecta para Jesús. Es por eso que el ángel Gabriel la saludó con esas palabras que solemos repetir: "Dios te salve María, llena eres de gracia, el Señor está contigo..." en lugar de "Dios te salve María, la persona más amable que conozco, el Señor está contigo..." También es por esto—que María fue bendecida por una gracia extraordinaria—que también hacemos eco de las palabras de Isabel a María en la Visitación: "...bendita tú eres entre todas las mujeres". Lo que más le importaba a María era la acción de Dios en su vida, y lo mismo nos importa más a nosotros.
          Es por eso que encontramos santos canonizados en todas las situaciones de la vida: jóvenes y viejos, educados y sin educación, ricos y pobres, dotados y torpes. Cada uno de nosotros fue creado para vivir en comunión con Dios; y solo a través de la amistad con Cristo podemos lograr eso. Por lo tanto, todas nuestras otras actividades, talentos, metas, éxitos, fracasos, premios—es decir, todo lo demás—es absolutamente secundario.
          Soy un gran admirador del arte del Renacimiento y algunas de mis piezas favoritas de arte renacentista son las pinturas que se pueden encontrar en la iglesia de San Marcos en Florencia, Italia. El gran pintor renacentista y fraile dominico, Beato Fra Angelico, captó esta idea de que no está en nuestros dones que encontremos grandeza, sino en la gracia de Dios en nosotros en su magnífica pintura de la Anunciación, encontrada en el convento de la iglesia de San Marcos.
          La pintura está pintada en la pared de una de las celdas de los frailes, y estaba destinada a fomentar la meditación y la oración. Muestra parte de un patio: una pequeña sección de una columnata arqueada (o pequeña pasarela con pilares) que se abre a un jardín. En la apertura ves al arcángel Gabriel, entregando su mensaje. En el otro lado, el lado amurallado de la columnata (a la derecha cuando lo miras) es María. Allí está sentada en un banco de madera, vestida con un sencillo y humilde atuendo, con los brazos cruzados sobre el pecho con humildad. Las paredes y el techo de la columnata están completamente desnudos: sin decoración. Los colores utilizados en la pintura son tenues: incluso las gloriosas alas del ángel están quietas. No hay ninguna señal del ruido de la actividad humana: es solo María y la Palabra de Dios.
          La belleza de esto, por supuesto, es el recordatorio de que el evento más trascendental de todos los tiempos—es decir, la encarnación del Hijo de Dios—ocurre en un ambiente pequeño, sencillo y tranquilo; que luego también nos recuerda que lo más importante en el mundo es la acción de Dios en nuestras vidas, y que su acción tiene lugar en el tranquilo jardín de nuestras almas, no en el ruidoso ambiente de nuestro mundo de hoy.
          Hermanos, hoy recordamos que María recibió una efusión superabundante de la gracia de Dios en el mismo momento de su concepción. Por lo tanto, ella estaba "llena de gracia", y sigue siendo así ahora. Dios le dio este privilegio especial porque le había asignado una misión especial: ser la madre de Cristo y la madre de la Iglesia. No hemos recibido el mismo privilegio; y esto porque no tenemos la misma misión. Pero nos ha dado una misión. Cada uno de nosotros está llamado a conocer, amar y seguir a Cristo de una manera completamente única. Y así, también hemos recibido la gracia de Dios y continuamos recibiéndola. Si María estaba "llena de gracia", entonces estamos "siendo llenados de gracia" y, cuanto más conscientes seamos de esta gracia, mejor podremos colaborar con ella. Sin embargo, ser consciente de ello significa saber cómo se ve.
          Hay una idea equivocada acerca de cómo se ve la gracia que está muy extendida, y obstaculiza el crecimiento espiritual de muchos cristianos. Esta idea equivocada es pensar que la gracia de Dios siempre está acompañada por emociones agradables. A veces sentimos la presencia de Dios: como cuando vemos a la iglesia decorada en Nochebuena o cuando vemos una hermosa puesta de sol. Pero otras veces, Dios está trabajando duro en nosotros y a través de nosotros y no sentimos nada (o, peor aún, ¡nos sentimos horribles!). Esto demuestra que la acción de Dios en nuestras vidas va más allá de las emociones. De hecho, la oración más grande de Cristo—la oración que hizo en el Jardín de Getsemaní—estuvo acompañada de profunda tristeza, confusión y temor. Por lo tanto, para dar a la gracia de Dios la importancia que debería tener en nuestras vidas, tenemos que aprender a vivir, no por sentimientos engañosos, sino por la fe.
          Mis hermanos y hermanas, al honrar a nuestra Madre espiritual hoy y recibir el Santísimo Sacramento en esta Misa, pidamos a María que aumente nuestra fe, para que podamos ser, como ella, cada vez más llenos de la gracia de Dios; porque, como nuestra madre en el orden de la gracia, ella no quiere nada más que nosotros también estaríamos "llenos de gracia": con la misma gracia que nos derrama de este altar, su hijo Jesucristo.
Dado en la parroquia de Todos los Santos: Logansport, IN

8 de diciembre, 2017

It's all about grace

Annunciation - Bl. Fra Angelico

Homily: Solemnity of the Immaculate Conception
of the Blessed Virgin Mary – Cycle B
          We are all familiar with the fact that today’s celebration occurs each year during Advent.  What you may not know, however, is that the Church's liturgical calendar did not purposely place it there.  Rather, we remember and celebrate the Immaculate Conception on December 8th because we celebrate Mary's birthday on September 8th.  Mary's conception was calculated backwards from her birthday, independently of Advent.  Nevertheless, even though our celebration of the Immaculate Conception wasn’t intentionally placed in Advent, it seems that Divine Providence has made this coincidental occurrence into a meaningful God-incidence.
          Advent is the time when we remember how dark the world was before Christ and how dark the world still is wherever hearts have not yet turned to Christ.  Before Christ, the human race could not save itself from evil—that is, we could not achieve the happiness and peace for which we were created—because original sin had cut us off from our destiny.  Thus, God came to our rescue by sending us a Savior: his Divine Son, Jesus Christ.  Through Christ, therefore, we can say, as Saint Paul wrote to the Ephesians in his letter from which we read today, that God has "blessed us in Christ with every spiritual blessing in the heavens."  It’s true that, without Christ's grace, none of us would have any chance at fulfillment and true happiness; but with his grace, we do and that's the Advent message—that Christ has come and restored us to grace and that he is coming again to bring it to fulfillment—and that's also the message of the Immaculate Conception.
          You see, friends, Mary's greatness doesn't come from her intelligence, good looks, or her charm.  In other words, it doesn't come from her natural qualities.  Mary's greatness, rather, comes from her being filled by God with an extraordinary share of his grace: a grace through which he protected her from the stain and effects of original sin, thus making her the perfect mother for Jesus.  That's why the angel Gabriel greeted her with those words that we so often repeat: "Hail Mary, full of grace, the Lord is with you…” instead of “Hail Mary, the nicest person I know, the Lord is with you…”  It is also because of this—that Mary was blessed by an extraordinary grace—that we also echo Elizabeth’s words to Mary at the Visitation: “…blessed are you among women."  What mattered most for Mary was God's action in her life, and the same thing matters most for us.
          This is why we find canonized saints in absolutely every life situation: young and old, educated and uneducated, rich and poor, gifted and clumsy.  Each of us was created to live in communion with God; and only through friendship with Christ can we achieve that.  Therefore, all our other activities, talents, goals, successes, failures, awards—that is, everything else—is absolutely secondary.
          I’m a big fan of Renaissance art and some of my favorite pieces of Renaissance art are the paintings that can be found in the church of Saint Mark in Florence, Italy.  The great Renaissance painter and Dominican friar, Blessed Fra Angelico, captured this idea that it isn’t in our gifts that we find greatness, but in God’s grace in us in his magnificent painting of the Annunciation, found in the friary of Saint Mark’s church.
          The painting is painted on the wall of one of the friar's cells, and it was intended to encourage meditation and prayer.  It shows part of a courtyard: a little section of an arched colonnade (or small, pillared walkway) which opens into a garden.  In the opening you see the archangel Gabriel, delivering his message.  On the other side, the walled side of the colonnade (to the right as you look at it), is Mary.  There she sits on a plain wooden bench, dressed in a simple, humble outfit, her arms folded in humility across her chest.  The walls and ceiling of the colonnade are completely bare: no decoration at all.  The colors used in the painting are subdued: even the glorious wings of the angel are quiet and still.  There is absolutely no sign of the hustle and bustle of human activity: it's just Mary and the Word of God.
          The beauty of this, of course, is the reminder that the most momentous event of all time—that is, the incarnation of the Son of God—happens in a small, plain, tranquil setting; which then also reminds us that what matters most in the world is God's action in our lives, and that his action takes place in the quiet garden of our souls, not in the noisy media frenzy that clouds our world today.
          Friends, today we remember that Mary received a superabundant outpouring of God's grace at the very moment of her conception.  Therefore, she was "full of grace," and remains that way now.  God gave her this special privilege because he had assigned her a special mission: to be the mother of Christ and the mother of the Church.  We have not been given that same privilege; and this because we don't have that same mission.  But we have been given a mission.  Each one of us is called to know, love, and follow Christ in a completely unique way.  And so, we have also received God's grace and we continue to receive it.  If Mary was "full of grace," then we are "being filled with grace" and the more aware that we are of this grace, the better we will be able collaborate with it.  Being aware of it, however, means knowing what it looks like.
          There is one wrong idea about what grace looks like that is very widespread, and it stunts the spiritual growth of many Christians.  This wrong idea is to think that God's grace is always accompanied by nice emotions.  At times we do feel God's presence: like when we see the church decorated on Christmas Eve or when we see a beautiful sunset.  But other times, God is working hard in us and through us and we feel absolutely nothing (or, worse, we feel horrible!).  This demonstrates that God's action in our lives goes deeper than emotions.  In fact, Christ's greatest prayer—the prayer he made in the Garden of Gethsemane—was accompanied by profound sadness, confusion, and fear!  Therefore, in order to give God's grace the importance that it should have in our lives, we have to learn how to live, not by deceptive feelings, but by faith.
          My brothers and sisters, as we honor our spiritual Mother today and receive the Blessed Sacrament in this Mass, let's ask Mary to increase our faith, so that we can be, like her, more and more filled with God's grace; because, as our mother in the order of grace, she wants nothing more than that we, too, would be “full of grace”: the same grace that pours out to us from this altar, her son Jesus Christ.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – December 8th, 2017

Monday, December 4, 2017

Adviento es un tiempo para mostrar nuestra devoción

Homilía: 1º Domingo del Adviento – Ciclo B
          No es ningún secreto que celebramos muchos funerales aquí en Todos los Santos. A medida que el número de funerales que he celebrado continúa creciendo, estoy creciendo en mi comprensión de cómo, como sacerdote, puedo cuidar mejor las necesidades espirituales y emocionales de la familia que está afligida por la pérdida de un ser querido. Estar presente con ellos mientras su ser querido está muriendo es, por supuesto, importante. También es muy importante reunirse con ellos para orar con ellos, dejarles contar la historia de su ser querido y ayudarlos a planificar la Misa de funeral después de la muerte de su ser querido. Lo que he observado, sin embargo, es que el trabajo "bajo cuerda" de la preparación para la Misa de funeral es también un gran trabajo de cuidado espiritual y emocional para los que sufren.
          Me parece que, cuando una familia llega a la puerta de la iglesia con el cuerpo de su ser querido, si encuentran todo preparado y que hemos estado esperando su llegada, serán consolados: consolados porque saben que han sido cuidados. Este signo de devoción, yo diría, es uno de los mejores cuidados espirituales y emocionales que puedo brindar.
          En tiempos antiguos, cuando el jefe de una casa se iba de viaje, medía el nivel de devoción de los sirvientes domésticos por lo preparados que estaban para recibirlo cuando regresaba a casa. Si regresaba y encontraba la casa en orden y sus sirvientes listos para darle la bienvenida, sabría de su devoción. Sin embargo, si regresaba y encontraba la casa desordenada y sus sirvientes luchando por hacer preparativos para recibirlo (o, peor aún, ignorando por completo el hecho de su regreso), sabría de su falta de devoción. En esa cultura, habría sido una señal de gran irrespeto para no estar preparado para recibir a un viajero esperado.
          Jesús, por lo tanto, usa este ejemplo para amonestar a sus discípulos acerca de su segunda venida. En cierto sentido, les está diciendo: "Es cierto, me voy; pero mantente alerta porque volveré y mediré su devoción hacia mí por lo preparado que están para recibirme". Tan fuerte es su advertencia que especifica que no habrá parte de la noche que será prohibido por su regreso y por eso no deberían bajar la guardia por un momento.
          En esto debemos escuchar los ecos de la parábola de las jóvenes descuidadas y previsoras. Aunque todos se durmieron mientras esperaban el regreso del novio, solo las jóvenes previsoras se prepararon para ello y trajeron aceite extra. Cuando el novio regresó y estaban listos para recibirlo, fueron bienvenidos a la fiesta; porque ellos le habían mostrado su devoción. Las jóvenes descuidadas, que tuvieron que huir para comprar más aceite, demostraron su falta de devoción y fueron abandonadas y rechazadas por el novio: tan poco amado había sentido por ellos que incluso se negó a reconocer que los conocía.
          Por lo tanto, al comenzar esta temporada de Adviento, renovamos esta advertencia para nosotros mismos. En primer lugar, nos estamos recordando a nosotros mismos que nuestro amo—el jefe de la casa, el novio—está lejos y estamos esperando su regreso. Entonces, nos estamos recordando a nosotros mismos que, si somos realmente devotos de él, no debemos bajar la guardia y comenzar a olvidarnos de nuestros preparativos, incluso si parece que ha tardado mucho en llegar. Porque el hecho del asunto sigue siendo que él podría venir en cualquier momento; y que, a pesar del hecho de que Dios es "rico en misericordia", no tendrá misericordia de aquellos que fueron advertidos tan claramente a través de estas parábolas.
          Y entonces, la pregunta nos llega a nosotros: "¿Estamos tan devotos a Jesús para estar listos para recibirlo cuando regrese?" En otras palabras, ¿nos estamos preparando activamente y esperando su regreso? ¿O vamos por nuestro propio negocio, ignorando el hecho de que él podría regresar hoy? Si la respuesta es "sí, estoy preparándome activamente y esperando su regreso", ¡que bueno! ¡Sigan con el buen trabajo! Si la respuesta es "no tanto", o, a toda máquina, "no", ¡aquí está su llamada de atención!
          Si cae en esta última categoría (que, supongo, la mayoría de nosotros lo caemos), con suerte siente cierta ansiedad al respecto. Si es así, ¡eso es una buena señal! Es una señal de que tiene devoción por Jesús, aunque es posible que no lo demuestre en este momento. De hecho, incluso si siente que está preparándote activamente y esperando el regreso de Jesús, también debería sentir un poco de ansiedad; porque todos sabemos que, no importa cuánto se prepare para recibir a alguien que cuida, siempre está un poco ansioso de que no sea lo suficientemente bueno, ¿verdad? Sin embargo, si no tiene ningún tipo de ansiedad, muestra que ere presuntuoso (como las jóvenes descuidados) o que realmente no le importa (lo cual, entonces, le hace preguntar: ¿Por qué esta aquí?). Voy a continuar, sin embargo, bajo la suposición de que todos nosotros aquí tenemos una devoción a Jesús en algún nivel, pero que estamos menos que preparados para recibirlo si él viniera hoy. Si ese es el caso, entonces creo que el profeta Isaías nos da un buen "punto de partida" para comenzar nuestro Adviento.
          Isaías se sintió frustrado porque su pueblo se había alejado del Señor, y entonces clama a Dios y le pide que vaya y lo arregle todo. Aunque esto proviene de un lugar de frustración, también expresa una gran fe: ¡que el Señor es lo suficientemente poderoso para arreglar incluso esto, su mayor desorden! Isaías expresa su deseo de que, cuando el Señor venga, encuentre a su gente ocupada en su trabajo y tenga cuidado de él—es decir, mostrando devoción por él por estar preparado para su venida. Isaías sabe, sin embargo, que no lo son, pero de todos modos grita al Señor. En otras palabras, él no entra en pánico y trata de arreglar todo por sí mismo antes de que venga el Señor, sino que envía una nota para decir: "Oye, sé que estás en camino, pero el lugar es un desastre, y es posible que no se arregle antes de que llegues aquí. De hecho, vas a tener que ayudarnos a limpiarlo. ¡Pero ten en cuenta que queríamos que te lo limpiaran por ti!"
          Nosotros también debemos comenzar nuestro Adviento de esta manera: clamando a Dios y pidiéndole que venga, aunque no estemos tan preparados como nos gustaría. Esto, en sí mismo, es un signo de devoción: es decir, que estamos atentos a su venida. Habiendo comenzado de esta manera, nos veremos movidos a hacer lo que podamos para hacer los preparativos. ¿Y cuáles son esas preparaciones? Bien, los oímos la semana pasada: que los hambrientos son alimentados, los sedientos beben, los extraños son bienvenidos, los desnudos están vestidos, los enfermos son atendidos, y los que están en prisión son visitados. Jesús prometió que, cuando hacemos estas cosas a alguien, se lo hacemos a él; y entonces realizar estos actos de misericordia es una gran señal de devoción hacia él. Aún más, sin embargo, cuando hacemos estas obras de misericordia, estamos haciendo que el reino de Dios esté presente entre nosotros; y ¿qué mejor manera de prepararse para la venida de nuestro Rey, que su reino sea vibrante y brillante cuando venga?
          Mis hermanos y hermanas, a través de las palabras de San Pablo a los corintios, Dios nos ha prometido que nos ha dado todos los dones espirituales que necesitamos para prepararnos para recibir a nuestro Señor cuando venga. Por lo tanto, comencemos hoy para mostrarle a nuestro Señor nuestra devoción una vez más, para que estaremos listos para recibirlo con alegría cuando venga.
Dado en la parroquia de Todos los Santos: Logansport, IN

3 de diciembre, 2017

Advent a time for showing our devotion

Homily: 1st Sunday of Advent – Cycle B
          It’s no secret that we celebrate a lot of funerals here at All Saints.  As the number of funerals that I’ve celebrated continues to grow, I’m growing in my understanding of how, as a priest, I can best care for the spiritual and emotional needs of the family who is grieving the loss of a loved one.  Being present with them while their loved one is dying is, of course, important.  Meeting with them to pray with them, to let them tell the story of their loved one, and to help them plan the funeral Mass after their loved one has died is also very important.  What I have observed, however, is that the “behind the scenes” work of preparing for the funeral Mass is a great work of spiritual and emotional care for those in grief, as well.
          It seems to me that, when a family arrives at the door of the church with the body of their loved one, if they find everything prepared and that we have been waiting for their arrival, they will be comforted: comforted because they know that they have been cared for.  This sign of devotedness, I would argue, is some of the best spiritual and emotional care that I can provide.
          In ancient times, when the head of a household would go on a journey, he would measure the level of devotedness of his household servants by how ready they were to receive him when he returned home.  If he returned and found the house in order and his servants ready to welcome him, he would know of their devotedness.  If he returned, however, and found the house in disorder and his servants scrambling to make preparations to receive him (or, worse yet, ignoring the fact of his return altogether), he would know of their lack of devotedness.  In that culture, it would have been a sign of great disrespect to be unprepared to welcome an expected traveler.
          Jesus, therefore, uses this example to admonish his disciples about his second coming.  In a sense, he is saying to them: “It’s true, I'm going; but stay alert because I'll be back and I'll measure your devotedness to me by how ready you are to receive me.”  So strong is his admonition that he specifies that there will be no part of the night that will be “off-limits” for his return and so they should not let down their guard for one moment.  In this we should hear echoes of the parable of the wise and foolish virgins.  Even though they all fell asleep as they awaited the bridegroom’s return, only the wise virgins prepared for it and brought extra oil.  When they bridegroom returned and they were ready to receive him, they were welcomed into the feast; for they had shown him their devotedness.  The foolish virgins, who had to run off to buy more oil, had proven their lack of devotion and so were left outside and shunned by the bridegroom: so unloved had he felt by them that he even refused to acknowledge that he knew them.
          Thus, as we begin this Advent season, we are renewing this admonition for ourselves.  First and foremost, we are reminding ourselves that our master—the head of the household, the bridegroom—is away and we are awaiting his return.  Then, we are reminding ourselves that, if we are truly devoted to him, we must not let our guard down and begin to forget about our preparations, even if it seems like he is long-delayed in his coming.  Because the fact of the matter remains that he could come at any time; and that, in spite of the fact that God is, indeed, “rich in mercy”, he will not have mercy on those who had been forewarned so clearly through these parables.
          And so, the question comes to us: “Are we so devoted to Jesus as to be ready to receive him when he returns?”  In other words, are we actively preparing and watching for his return? or are we going about our own business, ignoring the fact that he could return today?  If the answer is “yes, I am actively preparing and watching for his return”, then great!  Keep up the good work!  If the answer is “well… not so much”, or, flat out, “no”, then here is your wakeup call!
          Hopefully, if you fall into this latter category (which, I would guess, most of us do), you feel some anxiety about it.  If so, then that’s a good sign!  It’s a sign that you have devotion to Jesus, even though you might be failing at demonstrating it right now.  In fact, even if you do feel like you are actively preparing and watching for Jesus’ return, you should feel some anxiety, also; because we all know that, no matter how much you prepare to receive someone you care for, you’re always a little anxious that it isn’t going to be good enough, right?  If you have no anxiety at all, however, it shows that you are either presumptuous (kind of like the foolish virgins) or that you really don’t care at all (which, then, begs the question: what you’re doing here?).  I’m going to continue, however, under the assumption that all of us here do have a devotion to Jesus at some level, but that we are less than prepared to receive him if he should come today.  If that is the case, then I think that the prophet Isaiah gives us a good “stepping-off point” to begin our Advent.
          Isaiah was frustrated that his people had wandered far away from the Lord, and so he cries out to God and asks him to come and fix it all!  Now, although this comes from a place of frustration, it also expresses a great faith: that the Lord is powerful enough to fix even this, their greatest mess!  Isaiah expresses his desire that, when the Lord comes, he would find his people busy about his work and mindful of him—that is, showing a devotedness to him by being prepared for his coming.  Isaiah knows, however, that they aren’t, but he calls on the Lord, anyway.  In other words, he doesn't panic and try to get everything fixed up by himself before the Lord comes, but rather he sends a note to say: "Hey, I know you're on your way, but the place is a mess and it may not get fixed up before you get here.  In fact, you're going to have to help us clean it up.  Know that we wanted to get it cleaned up for you, though!"
          We, too, should begin our Advent this way: by crying out to God and asking him to come, even though we're not as prepared as we'd like to be.  This, in itself, is a sign of devotedness: that is, that we are being watchful for his coming.  Having begun in this way, we will then be moved to do what we can to make preparations.  And what are those preparations?  Well, we heard them last week: that the hungry are fed, the thirsty are given drink, the strangers are welcomed, the naked are clothed, the sick are cared for, and those in prison are visited.  Jesus promised that, when we do these things to anyone, we do them to him; and so to perform these acts of mercy is great sign of devotedness to him.  Still more, however, when we do these acts of mercy we are making God’s kingdom present among us; and what better way can there be to prepare for the coming of our King, than for his kingdom to be vibrant and shining when he comes.
          My brothers and sisters, through the words of Saint Paul to the Corinthians, God has promised us that he has given us every spiritual gift that we need to make ourselves ready to receive our Lord when he comes.  Therefore, let us begin today to show our Lord our devotedness once again, so as to be ready to receive him with joy when he comes.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – December 3rd, 2017

Sunday, November 26, 2017

Your chance to meet the King

Homily: 34th Sunday in Ordinary Time – Cycle A
Solemnity of Our Lord Jesus Christ, King of the Universe
          Saint Theresa of Calcutta, as most of us know, spent over 50 years serving the dying poor in the slums of Calcutta, India.  She had felt a special “call within her call” to religious life, as she would call it, to attend to those who were dying and poor that she (and the sisters that she eventually gathered around her) would find on the streets of Calcutta.  For the most part, the people for whom she and her sisters cared had no chance of recovery and survival.  That wasn’t Mother Theresa’s purpose, though.  Her call was to acknowledge their human dignity and to make them feel loved and cared for in their dying days.
          Over the years that she completed this service, many asked Mother Theresa, “How do you do it?”  In other words, “How is it possible for you to spend all of your days ministering to people who are physically filthy (because they haven’t bathed in a long time), while breathing intense body odor, dressing open sores and wounds, cleaning fecal matter and throw up, while living in a place with relatively poor sanitation and even poorer ventilation?”  Mother’s answer was always five simple words (which she would count off using the fingers of her hand): “You. Did. It. To. Me.”
          For Mother Theresa, it was her love of Jesus, and Jesus’ promise that he made to his disciples in the judgment parable that we heard in our Gospel reading today, that impelled her on.  For her, Jesus’ judgment warning wasn’t so much of a threat (that is, “look at how you will be punished if fail to do this!”), but rather an amazing opportunity promised to her.  When she read, “whatever you did for one of the least brothers of mine, you did for me”, she saw her chance to meet Jesus, for whom she had fostered and intense love, in the flesh of the poor ones whom she met in the streets of the slums of Calcutta.  In other words, in this phrase, Mother Theresa found the way to order her life rightly so as to demonstrate her love for Jesus in the most intense way.
          Friends, it is true that this passage of Matthew’s Gospel is a depiction of the final judgment.  If we view it only as a fearful thing, however—that is, as something over which we have no control—then we fail to see the beautiful instruction that Jesus gives to us within it.  You see, in telling us how we are going to be judged, Jesus is giving us a clue as to how we are to order our lives rightly.  In effect, Jesus is saying: “If you love me and you wish to serve me, here’s how you do it.”  And what is that way?  To do works of mercy to all those around you.  In doing this, that is, in instructing us in this way, Jesus is demonstrating that he is shepherding his people, just as he promised to do through the prophet Ezekiel centuries before.
          In our first reading, we heard this prophesy from the prophet Ezekiel in which God says that he, himself, will come to tend his sheep.  He is saying this because the shepherds whom he had appointed for his people—that is, the rulers who had followed in the line of King David, the original “shepherd king”—had failed to shepherd his people rightly, which led God to remove his protection from them, which then led to their being conquered by the Babylonians and forced into exile from their land.  This prophesy, then, is a promise that God himself will come and shepherd his people once again and lead them back into their land.  More importantly, however, he promises to lead them into rightly ordered lives, by which they will enjoy God’s friendship for all eternity.
          Today, therefore, as we celebrate this feast of Our Lord Jesus Christ, King of the Universe, we see that what we celebrate is Jesus Christ, the great Shepherd King—not just of one people at one place in time, but of the whole universe—whom God sent to save us from our exile in sin and to shepherd us into rightly ordered living so that we might enter into God’s friendship for eternity.  As King—especially as a King who has shown us such great benevolence by taking on our human nature so that he might suffer all of the effects of our sinfulness (including, and especially, death!) in order to save us from sin and death—he expects that we will serve him and offer to him works that demonstrate our gratefulness for this grace that we have been given.  Even more so, however, our King expects that our works would not be done out of duty alone, but also out of our love for him who has already demonstrated his love so generously for us.  This latter expectation is what Mother Theresa clung to so strongly in her life and in her work: She loved Jesus so much that she delighted in demonstrating her love for him by performing these extraordinary acts of mercy for those “least brothers” of his.
          My brothers and sisters, Jesus is our great Shepherd King and he longs to shepherd us into his kingdom of eternal life and peace.  And so, how do we allow him to shepherd us?  Well, it would be easy for me to say “by doing the works of mercy”.  Perhaps, however, I can offer an even more practical method: what if we simply tried to be less selfish every day?  You know, if we all tried to be a little less selfish every day (and, therefore, more giving to others), then, before we know it, we’d look a lot more like Mother Theresa.  All it takes is a choice—and it is a choice that we’ll have to make every day—but when we do, we begin to let Jesus shepherd us.  And when Jesus shepherds us, then our lives begin to become rightly re-ordered.  And when our lives begin to be rightly re-ordered, then our world will begin to be rightly re-ordered.  And when our world becomes rightly re-ordered, then what else is that but the kingdom of God among us.  And what more could we want than to have the kingdom of God among us?  Once we experience that, then we have nothing else to wait for than the coming of our Shepherd King, Our Lord Jesus Christ, King of the Universe, so that death, the final enemy will be destroyed and we will be given back to God to live in the eternal joy of heaven.
          You probably didn’t think that being a little less selfish today could bring about heaven did you?  But it’s true!  Choose heaven today, therefore, by choosing to be less-selfish and you will be choosing eternal life: the shepherding of our King, Jesus Christ—the very same King who we meet here at this altar.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – November 25th & 26th, 2017

Monday, November 20, 2017

Siendo la esposa hacendosa de Cristo

Homilía: 33º Domingo en el Tiempo Ordinario – Ciclo A
          Tal vez algunos de nosotros hemos leído los libros o visto las películas de Las Crónicas de Narnia, de C. S. Lewis. Muchos lectores han llegado a la conclusión de que sus historias pertenecen a la categoría de "alegoría cristiana". Una alegoría es un recurso literario, una herramienta de comunicación, en la que se utilizan metáforas para explicar una idea abstracta a través de la narración. En el caso de los libros de Lewis, el mundo de fantasía de Narnia se usa para ilustrar algunas de las verdades fundamentales de la fe cristiana: más notablemente, la batalla entre el bien y el mal que brama dentro y alrededor de cada uno de nosotros, y la presencia de un rey poderoso, Aslan, que nos guía e inspira en nosotros la fe para perseverar en la batalla. Las parábolas son muy similares a las alegorías ya que usan imágenes metafóricas en la narración de historias como una forma de impartir ciertas ideas. La diferencia es que las parábolas suelen ser mucho más cortas y centradas, tal vez, en una lección moral particular que el autor intenta impartir. En cierto sentido, las parábolas son "Alegoría Lite".
          En la lectura del Evangelio de hoy (y, para el caso, en las últimas semanas), Jesús les dice a sus discípulos una parábola. La mayoría de nosotros, supongo, estamos bastante familiarizados con esta parábola, por lo que el significado de las metáforas que la parábola utiliza probablemente brille. El Maestro, qiuen es Jesús, emprende un viaje para sentarse a la diestra del Padre y necesita confiar sus posesiones, que es el Evangelio, a sus siervos, también conocidos como sus discípulos, para que los cuide hasta que regrese. Después de un largo tiempo—tal vez 2000 años o más—el maestro regresará y llamará a sus sirvientes para ver si han sido rentables con lo que se les encomendó. Aquellos que regresan con un beneficio proporcional a lo que les fue dado, tal vez un número de conversos a la fe o una familia fiel u obras que han ayudado a los pobres, ellos serán bendecidos por su fidelidad. Aquellos que no pudieron ser rentables con lo que se les dio, tal vez por temor, indiferencia o incluso pesar, serán castigados por su infidelidad.
          Para los discípulos a los que se dirigió esta parábola por primera vez, sospecho que la alegoría era obvia y el significado claro: "Será mejor que salgamos y difundamos el Evangelio para que no seamos sorprendidos sin haber hecho nada cuando Jesús regrese". Y supongo que no es demasiado difícil para nosotros interpretar la alegoría de la misma manera: "Jesús, al parecer, se demoró mucho, pero el hecho es que todavía podría regresar en cualquier momento, así que mejor 'hacemos heno mientras el sol brilla'"; y eso es bastante fácil. Bueno, quizás es demasiado fácil.
          Pienso, quizás, que es demasiado fácil ver a Dios como "maestro" y a nosotros mismos como "sirvientes". Cuando lo vemos de esta manera, es fácil caer en una mentalidad de "simplemente haz lo mínimo" ejemplificado por dichos como: "Ya Jesús viene, sea ocupado". Tal "sabiduría" juega en nuestra inclinación muy natural—que, de hecho, es una inclinación desordenada—para hacer solo lo que es mínimamente necesario para que, cuando nuestro "maestro" regrese, parece que hemos hecho algo cuando realmente no hemos hecho nada en absoluto. Es la forma de pensar que piensa que podemos de alguna manera engañar a Jesús para hacerle creer que fuimos fieles incluso cuando no hemos sido.
          Esta mentalidad de "solo seguir las reglas", por supuesto, no es a lo que Dios nos ha llamado. San Pablo es inflexible al respecto, afirmando repetidamente en sus cartas que si ser un seguidor de Cristo se trata solo de las reglas, entonces olvídate de eso, es inútil. San Pablo sabía que cuando Jesús dijo: "Ya no los llamo siervos, sino amigos", nos invitaba a una relación más allá de la de un maestro y su siervo: una relación mucho más profunda que conlleva mayores responsabilidades.
          En nuestra primera lectura de hoy, escuchamos una descripción del libro de Proverbios de una mujer descrita como una "esposa hacendosa". Supongo que sería fácil ver esta lectura y descartarla como una descripción obsoleta de una "ama de casa del Medio Oriente anciano" que hoy no tiene relevancia para nosotros. Nuestra fe católica, sin embargo, nos dice que la Sagrada Escritura es la Palabra viviente de Dios, el Jesucristo mismo, que nos habla y se revela a nosotros, así que quizás si nos sentimos inclinados a pensar que una parte de las Escrituras no tiene relevancia para nosotros, necesitamos pensar de nuevo, y tal vez tener un poco de curiosidad acerca de por qué estas palabras fueron preservadas para que las leamos y reflexionemos aquí hoy. Lo que me gustaría desafiar a todos ustedes aquí para ver en esta lectura es otra alegoría: una menos obvia, tal vez, pero no menos profunda.
          La lectura nos dice que cuando un hombre encuentra una mujer hacendosa, él le confía en ella, y que la esposa responde a esta confianza trabajando con manos amorosas para traerlo bienes y no males. Con cual frecuencia olvidamos que Jesús no es solo nuestro maestro y nosotros sus siervos, sino que Jesús también es el novio y nosotros, su Iglesia, somos su esposa. Esta es una imagen mucho más íntima. Por lo tanto, esta lectura se vuelve muy relevante para nuestras vidas hoy y nos muestra cómo nosotros, confiados con Jesús, debemos responder para ser una esposa hacendosa de un esposo tan grande. De hecho, nos muestra la única manera, realmente, de que podemos responder, dadas nuestras limitaciones humanas: es decir, al traerlo bienes y no males en nuestras acciones diarias y al trabajar con manos amorosas para servirlo a él y a los demás.
          Mis hermanos y hermanas, Jesús ha encontrado una esposa hacendosa—su Iglesia, es decir, todos nosotros—y le ha confiado su mismo Ser a ella aquí en la Eucaristía. Sin duda, es algo temeroso que se le confíe un regalo tan grande. Sin embargo, no debemos temer, como si nuestro Maestro solo buscara sorprendernos para castigarnos. Más bien, podemos estar esperanzados, confiando en que quien nos ha confiado en nosotros busca solo nuestro propio bien y que nos encuentra fieles. Es esta esperanza de confianza, entonces, la que nos lleva a una vida fiel, fructífera y llena de gozo del misterio que Dios nos ha dado: una vida que puede comenzar aquí hoy. Que este amor misterioso desborde en nuestros corazones y toque las vidas de todos los que nos rodean.
Dado en la parroquia de Todos los Santos: Logansport, IN

19 de noviembre, 2017