Sunday, August 20, 2017

A chosen race?

Homily: 20th Sunday in Ordinary Time – Cycle A
          The ancient Jews thought that they were a “chosen race”; and this, for good reason.  Throughout the Old Testament in the Bible, we read how, time and again, God called this people and set them apart by making a covenant with them: a sacred contract which united this people to God by an irrevocable bond.  Because of this covenant, God demanded that his people would hold to a higher standard of living.  Now, I’m not talking about the house they live in or the clothes that they wear, but rather about their conduct: both with him and with each other.  They were to treat each other justly and to keep themselves from the defilement of sin—most importantly, the defilement of in any way acknowledging or worshiping the false gods of pagan peoples.
          What this led to, as you might imagine, is that the ancient Jews became very strict about how they interacted with non-Jewish people.  They feared that any interaction with any non-Jew would lead to defilement before God and so they severely restricted the ways in which a Jew could interact with a non-Jew.
          Nevertheless, throughout their history, God revealed to his “chosen people” that one day even non-Jews would be acceptable to him.  In other words, that he would extend the benefits of his covenant even to those who were not direct descendants of one of the sons of Israel.  Our reading from the prophet Isaiah is an example of this.  In it, he states that “foreigners who join themselves to the Lord…” following his statutes and commandments, will be acceptable to him and God will lead them to the place of true worship, the temple in Jerusalem on Mount Zion, where they will offer sacrifice and praise and, thus, receive blessings from him.  Isaiah concludes by saying “my house shall be called a house of prayer for all peoples.”
          For an ancient Jew, who perhaps had gotten quite comfortable with the idea that their race was a race “set apart” from all others and, thus, held a distinct privilege above all others, to hear this prophesy that all peoples will one day be united under God might have upset some of them.  Everyone likes to feel like they are special and that they are part of something special and unique.  Grateful as the ancient Jews may have been for God’s favor, they nonetheless were reluctant to accept that God’s favor could be given to anyone.  They feared that, by allowing other races to enter, they’d lose their distinctiveness as a race and, thus, the particular favor that they enjoyed before God.
          At the time that Jesus walked the earth, those fears were at fever pitch because of the Roman occupation of the holy land that God had given to his chosen people.  The Jews, therefore, were greatly anticipating the Messiah, the one who would liberate them from the oppressive Roman regime and usher in the kingdom of heaven: a new springtime in prosperity for the Jewish people.  As we know, Jesus is the Messiah for whom they were waiting, but he didn’t conform to their expectations.  Instead of closely guarding and reinforcing their racial boundaries, re-isolating the Jewish people from the non-Jewish races, Jesus broke through them: opening the door to fulfill what Isaiah had prophesied centuries before.
          Just look at today’s Gospel reading: Jesus “withdrew to the region of Tyre and Sidon…”  This was Gentile territory and we aren’t given much of a reason why he went there.  Then we’re told that a Canaanite woman approaches him.  There are many social taboos that are broken here: 1) that she was an unattended woman approaching a man; 2) she is a non-Jew speaking to a Jew; 3) this is all happening in public.  In spite of all of this, she pleads for Jesus to heal her daughter.  At first, Jesus tows the line: ignoring her, and then brushing her off as a non-Jew.  Finally, he accedes and grants her what she asks because of her faith.  In Isaiah, it says “The foreigners who join themselves to the Lord, ministering to him, loving the name of the Lord, and becoming his servants … will be acceptable…”  Jesus, recognizing that the covenant belongs to the Jews, but also that, through the Jews, God desires all peoples to come to himself, finds this woman “joined to the Lord” in faith and so grants her the benefits which belong properly to the people of the covenant.
          Saint Paul, in another place, wrote “There is no longer Jew, nor Greek, man, nor woman, slave, nor free…” in the eyes of the Lord.  Therefore, we know that, with Jesus, all who profess faith, “joining themselves to the Lord, ministering to him and loving the name of the Lord,” are able to receive the benefits that rightly belong to the Jewish people, the people of the covenant.  And so we are here today.
          My brothers and sisters, our Scriptures today ought to make clear to us that it is unacceptable for any of us to think that we are somehow a “chosen race”, privileged above all others (regardless of which race we belong to).  The events of this past week, particularly the ugly events that took place in Charlottesville, Virginia, ought to reinforce this fact.  Rather, we must be bearers of the Good News that God has made it so that all persons, regardless of race, now have access to his divine life: granted that they meet the strict conditions: that they join themselves to the Lord, minister to him, love the name of the Lord, and become his servants.
          Friends, regardless of whether you were born and raised here or if “you ain’t from around here”, God desires you to be united to him in his Church, here in this place.  If you aren’t on board with this plan then you have chosen not to serve the Lord and you risk separating yourselves from him.  Nobody is saying, of course, that you have to stop being “Berries”, “Kings”, “Panthers”, or “Comets”, or that you have to stop being “Italian”, “German”, “Irish”, “Mexican”, “Guatemalan”, “Salvadorian”, “Honduran”, “Vietnamese”, or “Pilipino”.  It does mean, however, that you have to see in this great diversity your brother, your sister, your co-heir to the kingdom won for us by Jesus; and that you have to accept your mission to go out from your own group to seek out those who still are not joined to us, so that they, too, might share in God’s divine life.
          Brothers and sisters, this Eucharist that we share is not the exclusive reward for one privileged group, but rather God’s divine life, given for all.  As we receive it today, let us be ready to bring our brothers and sisters to this table and thus bring God’s kingdom to fulfillment.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – August 19th & 20th, 2017

Monday, August 14, 2017

El silencio nos fortalece para las tormentas

Homilía: 19º Domingo en el Tiempo Ordinario – Ciclo A
          Para muchos, parece que al momento cuando Dios parece estar más cerca, él permite grandes pruebas a sus mejores amigos. Nuestras lecturas hoy en día tocan este tema. El profeta Elías, que en ese momento parecía ser la única persona fiel a Dios después de que el reino del norte de Israel le abandonó su fidelidad, se encuentra cazado como un criminal atroz después de haber probado que Yahweh, el Dios del pueblo israelita, es el verdadero Dios y que los dioses que los pueblos del reino del norte habían estado adorando (los baals) eran falsos e impotentes. Debido a esto, Elías cayó en la desesperación. Había llamado fuego de Dios cuando los más de 400 profetas de baal no pudieron hacer tal cosa; y, en lugar de encontrar a un pueblo que se volviera a Dios (y, por tanto, que podría estar con él, en lugar de contra él), encontró un pueblo cada vez más ansioso de destruirlo. Esta fue una gran prueba para Elías, conocido como el hombre de Dios.
          San Pablo, después de su conversión en el camino de Damasco, comenzó una misión muy fructífera de llevar el Evangelio a los gentiles: el pueblo de cualquier nación que no era un descendiente de la antigua nación de Israel. Sin embargo, fue atormentado constantemente porque el pueblo de su propia herencia, los israelitas, con quien Dios había establecido su alianza, había rechazado su mensaje y no había aceptado a Jesús como el Cristo, el Mesías que Dios había enviado. Estaba tan molestado por esto que, en su carta a los romanos, escribió que se entregaría a la condenación (es decir, a la separación eterna de Dios) si significaría que su pueblo aceptaría a Jesús como el Cristo y así vería que la alianza llegue a plenitud. Esta fue una gran prueba para Pablo, conocido como el Apóstol de los gentiles.
          En nuestro Evangelio, leemos cómo, después de la alimentación milagrosa de las 5000 personas, Jesús envió a sus discípulos a través del mar en una barca durante la noche. Durante la noche, una tormenta surgió, llenando a los discípulos de miedo por sus vidas. Tanto es así, que cuando Jesús vino hacia ellos, caminando sobre el agua (!), pensaron que era un fantasma y, por lo tanto, un signo de su muerte inminente. Esto también fue una gran prueba para aquellos conocidos como los primeros discípulos de Jesús.
          Santa Teresa de Ávila ha resumido esta experiencia de frustración y desesperación que puede suceder a muchos que siguen cercanamente a Dios y han experimentado su poderosa intervención en sus vidas. Vivió a finales del siglo 16 y trabajó arduamente para reformar la orden carmelita. Para ello viajó mucho. Como se puede imaginar, viajar en largas distancias en el siglo 16 fue difícil, incluso cuando el clima era bueno. Sin embargo, Teresa siguió viajando y Dios continuó demostrando que estaba en su trabajo por el hecho de que podía superar lo que parecía ser obstáculos imposibles para reformar los monasterios y establecer otros nuevos.
          Sin embargo, sus viajes no estaban exentos de sus pruebas. Famosamente, en uno de sus últimos viajes, Teresa y sus compañeros se encontraron en medio de una tormenta terrible: una que inundó por completo el camino por el que viajaba su coche. Inquebrantable, animó a sus compañeros a seguir adelante a pie. Cuando había estado un poco más lejos, el agua que corría a su alrededor casi la barrió. Al oír esto, levantó la vista y gritó: "Oh Señor, ¿cuándo dejarás de esparcir obstáculos en mi camino?" "No te quejes, hija", respondió el Señor, "porque así es como trato a mis amigos. -¡Ay, Señor! -respondió Teresa-, ¡también por eso tienes tan pocos!
          Una de las cosas que cualquier persona que ha aceptado su vocación de Dios debe enfrentar es la frustración y la desesperación que puede venir cuando Dios parece alejarse de nosotros, dejándonos víctima de las tumultuosas fuerzas del mundo, incluso después de que él pueda tener intervino de una manera poderosa en nuestras vidas. En cualquiera de estos tres episodios de hoy probablemente podamos encontrar algo de nuestras propias experiencias.
          Tal vez algunos de ustedes han hablado con valentía de algunos errores -tal vez en el trabajo o en la comunidad- sólo para descubrir que aquellos a quienes esperaban apoyarlos se han vuelto contra ustedes y comienzan a sufrir más que si nunca hubieran hablado. O tal vez hiciste grandes sacrificios en tu familia -tal vez hasta someterse a una gran vergüenza entre ellos- para que tus hijos o nietos crezcan en la fe católica, sólo para sufrir como una y otra vez que ignoran e incluso rechazan sus esfuerzos. O tal vez has dado de ti mismo y has hecho sacrificios tanto de tu tiempo como de tu dinero para hacer el trabajo de Dios para aliviar un poco de sufrimiento para los pobres, sólo para descubrir que tu propia seguridad es barrida fuera de ti por la pérdida de un trabajo o el apoyo de un benefactor.
          Aunque ninguna de estas cosas puede destruir nuestra creencia en Dios, cada una de ellas puede dañar nuestra confianza en él. Sin embargo, como Dios lo ha demostrado a lo largo de la historia -en las Escrituras, en las vidas de los santos y en nuestras propias vidas- nunca está lejos de nosotros cuando nos encontramos en medio de estas pruebas. Para Elías, Dios se permitió ser encontrado en "el murmullo de una brisa suave" para recordarle que, en medio del clamor del mundo aparentemente luchando contra él, Dios estaba cerca de él en los recovecos más silenciosos de su corazón. Para Pedro y los discípulos, fue la aparición de Jesús en medio de la tormenta, sin ser afectada por ella, lo que pudo calmar su miedo y animarlos a dar un paso adelante (como lo demuestra la confianza de Pedro en el mandato del Señor de salir del barco). Para Pablo, fue el testimonio constante de las Escrituras lo que le aseguró que la promesa de Dios a su pueblo no había sido revocada, lo que lo motivó a seguir proclamando la buena noticia a los gentiles: hasta el punto de que esperaba que ser a través de los gentiles que su pueblo acabaría aceptando a Jesús como el Cristo.
          Así es para todos nosotros, hermanos y hermanas. De ninguna manera debemos considerarnos inmunes a este tipo de pruebas. Más bien, en medio de estas pruebas, debemos entregarnos a Dios en confianza: sabiendo que él, que no abandonó a los grandes santos y profetas antes de nosotros, tampoco nos abandonará a ninguno de nosotros. Para cultivar esta confianza, sin embargo, debemos hacer algo que es cada vez más difícil -y aparentemente imposible- en la cultura de hoy: necesitamos cultivar el silencio en nuestras vidas.
          Para ello, primero debemos desactivar el ruido externo: la televisión, la red y nuestros celulares. Entonces, viene el trabajo difícil: porque entonces debemos enfrentar nuestro ruido interno - nuestras pasiones, ansiedades y frustraciones - y tratar de silenciarlo también ofreciéndolo a Dios con actos de confianza en su poder para satisfacer nuestro verdadero deseo y para salvarnos de toda prueba. Sólo entonces comenzaremos verdaderamente a escuchar "el murmullo de una brisa suave" que es la presencia de Dios asegurando con nosotros; y, por lo tanto, encontrar la fuerza para perseverar. Mis hermanos y hermanas, debemos tomar este buen trabajo de buscar el silencio: ¡porque nuestras vidas de fe, literalmente, dependen de ello!
          Que la presencia permanente de Dios en esta Santa Eucaristía nos llene de paz para vencer todo temor y permanecer fiel a él hasta que vuelva en gloria.
Dado en la parroquia Todos los Santos: Logansport, IN

13 de agosto, 2017

Silence strengthens us for the storms

Homily: 19th Sunday in Ordinary Time – Cycle A
          For many, it seems, that just when God seems to be closest, he allows great trials to befall his closest friends.  Our readings today touch on this theme.  The prophet Elijah, who at the time appeared to be the only person faithful to God after the northern kingdom of Israel abandoned their faithfulness to him, finds himself hunted down as a heinous criminal after having proven that Yahweh, the God of the Israelite people, is the true God and that the gods that the people of the northern kingdom had been worshiping (the baals) were false and powerless.  Because of this, Elijah fell into despair.  He had called down fire from God when the over 400 prophets of baal could do no such thing; and, instead of finding a people who turned to God (and thus, who might stand with him, instead of against him), he found a people ever more anxious to destroy him.  This was a great trial for Elijah, known as the man of God.
          Saint Paul, after his conversion on the road to Damascus, began a very fruitful mission of bringing the Gospel to the Gentiles: the people from any nation that wasn’t a descendent of the ancient Israelite nation.  Nonetheless, he was tormented constantly because the people of his own heritage, the Israelites, with whom God had established his covenant, had rejected his message and had failed to accept Jesus as the Christ, the Messiah whom God had sent.  He was so bothered by this that, in his letter to the Romans, he wrote that he would readily give himself up to condemnation (that is, to eternal separation from God) if it would mean that his people would accept Jesus as the Christ and thus see the covenant come to fulfillment.  This was a great trial for Paul, known as the Apostle to the Gentiles.
          In our Gospel, we read how, after the miraculous feeding of the 5000, Jesus sent his disciples across the sea in a boat through the night.  During the night, a storm arose, filling the disciples with fear for their lives.  So much so, that when Jesus came towards them, walking on the water (!), they thought it was a ghost and, thus, a sign of their impending death.  This, too, was a great trial for those known as first followers of Jesus.
          Saint Teresa of Avila famously summed up this experience of frustration and despair that can befall many who follow God closely and have experienced his powerful intervention in their lives.  She lived in the late 1500’s and worked strenuously to reform the Carmelite order.  To do so she travelled much.  As you can imagine, travel over long distances in the 1500’s was difficult, even when the weather was good.  Nonetheless, Teresa continued to travel and God continued to prove that he was in her work by the fact that she could overcome what seemed to be impossible obstacles to reform monasteries and to establish new ones.
          Her travels weren’t without their trials, however.  Famously, in one of her last journeys, Teresa and her companions found themselves in the midst of a horrific storm: one that completely flooded the road on which her carriage was traveling.  Undeterred, she encouraged her companions to go forward on foot.  When she had been just a little way, the water rushing around her almost swept her away.  At this, she looked up and cried out “Oh Lord, when will you cease from scattering obstacles in my path?”  “Do not complain, daughter,” the Lord reportedly answered, “for this is the way that I treat my friends.”  “Ah, Lord,” Teresa replied, “it is also because of this that you have so few!”
          One of the things that anyone who has accepted their vocation from God must face is the frustration and despair that can come when God seems to take his favor away from us, leaving us victim to the tumultuous forces of the world, even after he may have intervened in a powerful way in our lives.  In any one of these three episodes today we can probably find something of our own experiences.  Perhaps some of you have spoken up boldly against some wrong—maybe at work or in the community—only to find that those whom you expected to support you have turned against you and you begin to suffer more than if you had never spoken.  Or perhaps you made great sacrifices in your family—maybe even submitting yourself to great embarrassment among them—so that your children or grandchildren might grow in the Catholic faith, only to suffer as time and again they ignore and even reject your efforts.  Or maybe you’ve given of yourself and made sacrifices of both your time and your money to do the work of God to relieve some suffering for the poor, only to find that your own security is swept out from under you by the loss of a job or the support of a benefactor.
          While none of these things may ever destroy our belief in God, each one of them can, and often does, damage our trust in him.  As God has proven throughout history, however—in the Scriptures, in the lives of the saints, and in our own lives—he is never far from us when we find ourselves in the midst of these trials.  For Elijah, God allowed himself to be encountered in the “tiny whispering sound” in order to remind him that, in the midst of the clamor of the world seemingly fighting against him, God was close to him in the most silent recesses of his heart.  For Peter and the disciples, it was Jesus’ appearance in the midst of the storm, while unaffected by it, that could calm their fear and embolden them to step headlong into it (as evidenced by Peter’s trust in the Lord’s command to step out of the boat).  For Paul, it was the constant witness of the Scriptures that assured him that God’s promise to his people had not been revoked that motivated him to continue to proclaim the good news to the Gentiles: even to the point that he came to hope that it would be through the Gentiles that his people would eventually accept Jesus as the Christ.
          So it is for all of us, brothers and sisters.  We should in no way consider ourselves immune from this type of trial.  Rather, in the midst of these trials, we must give ourselves back over to God in trust: knowing that he, who did not abandon the great saints and prophets before us, will not abandon any of us, either.  In order to cultivate this trust, however, we have to do something that is increasingly difficult—nay, seemingly impossible—in today’s culture: we need to cultivate silence in our lives.  To do this, we must first turn off the external noise: the television, the internet, and our smart phones.  Then, comes the difficult work: for we must then confront our internal noise—our passions, anxieties, and frustrations—and seek to silence it as well by offering it all to God with acts of trust in his power to satisfy our every true desire and to save us from every trial.  Only then will we truly begin to hear the “tiny whispering sound” that is God’s assuring presence with us; and, thus, find the strength to persevere.  My brothers and sisters, we must take up this good work of seeking silence: for our lives of faith, literally, depend upon it!
          May God’s abiding presence in this Holy Eucharist fill us with peace to overcome every fear and to remain faithful to him until he comes again in glory.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – August 13th, 2017

Monday, August 7, 2017

Worshiping Jesus for his glory

Homily: The Transfiguration of the Lord – Cycle A
          Lest anyone be confused, let me clear something up for you right away: today’s feast is not about us.  It’s about Jesus and about celebrating who Jesus has been revealed to be.  I know, I know… most times—especially during Ordinary Time—we can walk away from Mass on Sunday and say something like, “Okay, there’s something else that I can work on in my life as I strive to be a better Christian” or “That was interesting, what those readings said; I’m really going to try to figure out what that means and how I can apply it in my life”.  Today, however, there’s none of that; it’s really all about Jesus and who Jesus has been revealed to be.
          On the one hand, as a preacher, that kind of stinks.  You see, it’s much easier to preach when I can take what comes to us in Sacred Scripture and then find some way to apply it to our lives: in other words, when there’s a discernable “moral to the story”.  On the other hand, however, I’m kind of happy for it; because it “upsets the apple cart” a little bit and, maybe (just maybe) leads us to something even more inspiring.  Therefore, if this feast is all about Jesus, then let’s dive in and see what it has to tell us.
          In the book of the prophet Daniel, we are given this vivid description of a vision that Daniel experienced; and this vision was really about the end of time.  The vision is given to us in two parts.  In the first part, Daniel describes having seen the “Ancient One” (with a capital “A” and a capital “O”).  This was common terminology for God because it pointed to two of God’s essential attributes: his eternity and his wisdom.  Describing his appearance as having a “bright whiteness” indicates his absolute purity.  This, however, describes more than moral purity, but rather a purity of mind and heart that enhances his wisdom.  Unsullied by any impurity, therefore, the “Ancient One” is able to judge all things rightly.  The flames of fire that form his throne and that surge in streams from his throne indicate the great power that he commands; and the millions who minister to him indicate the wide breadth of authority that he exercises over all things.  Finally, we hear that a court is convened in his presence, indicating that the Ancient One is ready to exercise his judgment.
          In the second part of the vision, Daniel describes one being presented to the Ancient One, presumably for judgment.  He is described as one “like a Son of man, coming on the clouds of heaven”.  “Like a Son of man…” describes someone who is human in appearance, though it doesn’t necessarily mean that he or she is human.  The vision goes on to describe how this one receives from the Ancient One great power and authority over the entire universe and that this dominion that has been given him will be everlasting: never to be taken away or destroyed.  This second part of the vision is describing the Messiah, of course: the one who, ultimately, would restore God’s kingdom on earth.
          The recounting of the Transfiguration of Jesus in the Gospels echoes the images described in Daniel’s vision.  First, and most obviously, Jesus is “one like a Son of man…” who goes “up a high mountain”, which, in the ancient world, always meant “going to the heavens to meet/communicate with God”.  Then, he is transfigured before Peter, James, and John, whom he took with him; and what do we see?  His face “shone like the sun and his clothes became white as light”.  Interesting that the one whom we at first connect with the second part of Daniel’s vision is described as suddenly having an appearance of “bright whiteness”, like the Ancient One in the first part of the vision.  This points to something truly amazing: that Jesus truly is “one like a Son of man”, but also that he is so much more; that he, at least, shares in the eternal life, wisdom, and power of the Ancient One, and maybe even that he is of one being with the Ancient One.
          Reading further, we, of course, see that our suspicion that Jesus is the “one like a Son of man” from Daniel’s prophecy is confirmed, as Jesus not only converses with Moses and Elijah (thus, demonstrating his equality with the ancient law-giver and the greatest of Jewish prophets), but a cloud overshadows them all (indicating, of course, the “cloud of the presence” that filled the ancient temple and indicated that God had made his dwelling there) and a voice comes from the cloud declaring “This is my beloved Son, with whom I am well pleased; listen to him.”  The voice declares Jesus’ divinity (this is my beloved Son) and that he has been given authority over all things (listen to him).
          My friends, those who want to reduce Jesus to the level of a wise sage or a devoted charity worker have never seriously read these two passages together.  Jesus is a wise sage and he is devoted to relieving the sufferings of the poor, but to reduce him to these things misses the point of who he is in himself.  Jesus is God’s beloved Son, who, nonetheless, is like a Son of man: human in form, but still divine.  I hope that you all can see how amazing this is: that the Ancient One—the eternal God who created all things in this incredible universe—nonetheless cares so much for us that he sent us his Son to become one with us so that we could become one with him.  If there is anything in this message today that is for us, it’s this: that God didn’t come to make us nice people, but rather he came to make us like him—to transfigure us, so that we could be one with him.
          My brothers and sisters, today, like every Sunday, we worship God for having humiliated himself out of love for us by taking on a human nature in order to save us from sin and death (in other words, from eternal separation from him).  In a specific way, today, we worship Jesus who made his divinity known to us in his Transfiguration so that we might have the confidence to call him “Lord” and so that we might be filled with the hope of knowing that our human nature can be transformed by the divine power of God working within it.  And how does that divine power come into our human nature?  Well, there are seven specific ways that it comes to us.  Does anybody know what those seven ways are called?  Yes, the Sacraments.  When we receive any one of the seven Sacraments we receive a share of God’s divine life and, thus, make it possible for our nature to be transformed—transfigured—to be like his so that we can be one with him in eternity.
          Yes, my brothers and sisters, today’s feast is a celebration of Jesus and of who Jesus has been revealed to be.  We celebrate because, in revealing his full nature, Jesus also revealed who we can be when his divine life dwells within us.  As we place our sacrifice on this altar today, let us be mindful to unite to it our prayers of thanksgiving to God for his great mercy that brought Jesus to us, and for his divine life in which we will share more deeply when we receive this gift from this altar once again.  Through the intercession of Mary and the Apostles Peter, James and John, may each of our lives be transfigured so as to show forth the splendor of God’s glory to all those around us.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – August 5th & 6th, 2017

Sunday, July 30, 2017

Pedir lo correcto

Homilía: 17º Domingo en el Tiempo Ordinario – Ciclo A
          Crecí con un hermano mayor y metió entre dos hermanas. Mi hermano era el mayor y no era muy cercano a él. Al final, era más cercano a mi hermana mayor y, siendo un “niño de mamá”, frecuentemente me encontré mirando cosas en la TV como concursos de belleza, porque eso es lo que mi mamá y mi hermana querían mirar.
          Ya no oigo hablar mucho de ellos, pero en los años 80, los concursos la Señorita América, la Señorita de los EE UU y la Señorita Universo tuvieron ese encanto de pompa y glamour que hizo que todo me pareciera fascinante. Para mí lo más destacado fue la parte de talento, donde estas mujeres mostrarían sus increíbles habilidades para tocar instrumentos, cantar, o bailar, y también la competencia de vestido de noche, ya que cada uno trató de superar al otro en tener el vestido más lujoso.
          Luego, hubo la parte de la entrevista, donde estas mujeres tuvieron que responder a preguntas con respuestas extremadamente complicadas con elegancia y entusiasmo para demostrar que podían representar lo mejor de nuestra nación (o el mundo, por lo demás) en una escena mundial. Inevitablemente, surgiría la pregunta de "un solo deseo". "Si pudieras tener un deseo por algo en el mundo, ¿qué sería?" Después de ver algunos de estos, rápidamente aprenda que si un concursante insinuaba que deseaba algo por sí misma, que su oportunidad de ganar la corona había desaparecido. Y, a medida que pasaban los años, las respuestas a éstas se volvieron un tanto por repetición y siempre altruistas. "Desearía que hubiera paz en el mundo". "Desearía que se acabara el hambre en el mundo". "Desearía una cura para el cáncer". Si bien, estas son cosas muy buenas que desear, pero el hecho de que se convirtieron en la respuesta estándar a esta pregunta hizo que estas mujeres me parecieran bastante falso e inauténtico.
          En la primera lectura de hoy, vemos a Dios poniendo al rey Salomón a través de una "entrevista" similar mientras está tomando posesión del reino de su padre David. Cuando escuchamos el diálogo entre Dios y Salomón, casi podemos sentir la tensión creciendo mientras Salomón discierne lo que debe pedir de Dios. Esperando con aire apagado escuchamos su respuesta: "Deseo ‘que me concedas sabiduría de corazón para que sepa gobernar a tu pueblo y distinguir entre el bien y el mal.’" ¿Él pidió sabiduría? ¿Algo para él mismo? ¡NO! Se supone que pide la paz mundial o el fin del hambre, o que todos en el mundo sean tan ricos como él. ¿Qué estaba pensando?" Pero, ¿qué oímos como la respuesta de Dios? Oímos que Dios estaba contento con su respuesta... ¿Por qué?
          Bueno, primero Salomón reconoció su relación con Dios. Él reconoció que el reino que se le ha dado es realmente el reino de Dios y que la gente que él gobierna es realmente el pueblo de Dios y que, en realidad, fue Dios quien lo hizo gobernar sobre su pueblo. Debido a que él tenía una relación con Dios, Salomón sabía que Dios no era sólo un mago divino que podía ser llamado a hacer correcto mágicamente todo mal en el mundo. En cambio, sabía que Dios le había llamado a gobernar sobre su pueblo y que Dios le había dado la gran responsabilidad de cuidar y mantener a su pueblo. Con una tarea tan grande—y la sombra de su padre, el rey David, asomándose sobre él—Salomón humildemente reconoció que no podía manejar esta tarea solo y que necesitaba la ayuda de Dios para cumplir la obra a la cual él lo estaba llamando. Por lo tanto, no pidió que no hubiera problemas, sino que tendría la sabiduría para guiar a su pueblo tanto en los buenos tiempos como en los malos. Y Dios estaba complacido con su respuesta.
          Creo que muchos días nos encontramos en una situación similar a Salomón, pero apenas la reconocemos. Diariamente estamos rodeados por las necesidades del pueblo de Dios y sin embargo (si no ignorarlos, en primer lugar) todo lo que podemos pensar es orar para que Dios diga adiós con su mano sobre la tierra y haga que todo desaparezca. No reconocemos que la tarea de cuidar al pueblo de Dios aquí en la tierra nos ha sido dada. Ciertamente, Dios no necesita que cuidemos a su pueblo—él es todopoderoso y puede manejarlo por él mismo; pero en su deseo de una relación con nosotros, nos invita a participar en el trabajo de cuidar a su pueblo aquí en la tierra. Con esto en mente, tal vez podamos mirar al ejemplo de Salomón para ver cómo debemos orar y así saber qué debemos pedir cuando nos presentamos ante Dios con nuestras necesidades.
          Cuando vengamos ante Dios debemos primero reconocer nuestra relación con él. Salomón reconoció ante Dios que era siervo de Dios, llamado a cuidar y gobernar sobre el pueblo de Dios. Por lo tanto, nosotros también debemos reconocer que Dios ha llamado a cada uno de nosotros para ser su siervo y nos ha dado a cada uno de nosotros una tarea particular en el cuidado de su pueblo.
          A continuación, nuestra tarea es pedirle a Dios por la sabiduría para saber cómo nos ha llamado a participar en el alivio del problema que estamos presentando ante él. Salomón, reconociendo la gran responsabilidad que Dios le había dado, pidió por sabiduría para poder juzgar bien al pueblo de Dios y para distinguir entre el bien y el mal. Los padres por primera vez, sospecho, están bastante familiarizados con esta oración. Frente a la responsabilidad de cuidar y criar a un niño, los nuevos padres deben encontrar un recurso frecuente para orar por la sabiduría que necesitan para criar a sus hijos.  (No vienen los niños con un manual para criarlos, ¿verdad?)
          Finalmente, cuando comenzamos a asumir la responsabilidad de las tareas que Dios nos ha dado, encontraremos las cosas para que realmente necesitan la intervención de Dios: como una curación milagrosa de una adicción para un amigo (o incluso para nosotros mismos) o la conversión de un miembro de la familia distanciado de la Iglesia por mucho tiempo. Entonces, podemos venir otra vez ante Dios, presentando estas cosas a él, y confiando en que él oye y responde a estas oraciones también. Hermanos, cuando oramos de esta manera, asumiendo la responsabilidad por las cosas a las que Dios nos ha llamado y pidiendo la sabiduría de Dios para cumplirlas, no sólo nos involucramos en nuestra relación con él, sino que también nos hacemos abiertos a descubrir los tesoros ocultos que son el reino de los cielos.
          Mis hermanos y hermanas, los personajes de las parábolas de la lectura del Evangelio de hoy fueron "sorprendidos por la alegría" encontrar el tesoro escondido y la perla de gran valor. Cuando aceptamos la manera particular en que Dios nos ha llamado a servir a su pueblo aquí en la tierra, también nosotros seremos "sorprendidos por la alegría" cuando encontremos las maneras en que el reino de los cielos se está realizando en medio de nosotros: una familia curada después de dejar fuera una adicción o la conversión del lecho de muerte de ese miembro de la familia. Este es el mismo reino que cada semana nos reunimos para realizar y celebrar cuando venimos a adorar en este altar; y la comida que compartimos de ella es una participación en el banquete eterno del cielo: el banquete del reino de Dios aun por venir. Oremos, pues, por la sabiduría de Dios para asumir la tarea que nos ha dado como siervos y así prepararnos para ser sorprendidos por la alegría cuando su reino aparece como un gran tesoro ante nosotros.
Dado en la parroquia Todos los Santos: Logansport, IN

30 de julio, 2017

Asking for the right thing

Homily: 17th Sunday, Ordinary Time: Cycle A
          I grew up with an older brother and sandwiched between two sisters.  My brother was the oldest and so I wasn’t all that close to him.  I ended up being closer to my older sister and, being somewhat of a mama’s boy, I often found myself watching things like beauty pageants on TV, because that’s what my mom and my sister wanted to watch.
          I don’t hear much about them anymore, but back in the ‘80s the Miss America, Miss USA, and Miss Universe contests all had that allure of pageantry and glamour that made it all seem fascinating to me.  For me the highlights were the talent portion, where these women would display their incredible abilities to play instruments, to sing, or to dance, and also the evening gown competition, as each tried to outdo the other in having the most luxurious dress.  Then, there was the interview portion, where these women had to respond to questions with extremely complicated answers with poise and alacrity to prove that they could represent the best of our nation (or the world, for that matter) on a world stage.  Inevitably, the “one wish” question would come up.  “If you could have one wish for anything in the world, what would it be?”  After watching a few of these you quickly learned that if a contestant even hinted at wishing for something for themselves, that their chance at winning the crown was gone.  And, as years went on, the answers to these became somewhat rote and always altruistic.  “I would wish that there would be world peace.”  “I would wish for an end to world hunger.”  “I would wish for a cure for cancer.”  While these are all wonderful things to wish for, the fact that they became the “pat” answer to this question made these young women seem to me to be rather fake and inauthentic.
          In today’s first reading, we see God putting King Solomon through a similar “interview” as he is taking over the reins of the kingdom from his father David.  As we hear the dialogue between God and Solomon, we can almost feel the tension building as Solomon discerns what it is that he should ask from God.  Waiting with abated breath we hear his answer: “I wish for ‘an understanding heart to judge your people and to distinguish right from wrong.’”  “Wait, ‘an understanding heart’?  He asked for wisdom?  Something for himself?  NO!  He is supposed to ask for world peace or an end to hunger or that everyone in the world would be as rich as he is!  What was he thinking!?!?”  Yet, what do we hear as God’s response?  We hear that God was pleased with his answer… Why?
          Well, first Solomon acknowledged his relationship with God.  He acknowledged that the kingdom that he has been given is really God’s kingdom and that the people he is ruling are really God’s people and that, in actuality, it was God who had made him ruler over his people.  Because he had a relationship with God, Solomon knew that God wasn’t just some divine magician who could be called upon to magically make everything wrong in the world right.  Instead, he knew that God had called him to rule over his people and that God had given him the great responsibility to care for and to provide for his people.  With such a great task—and the shadow of his father, king David, looming over him—Solomon humbly acknowledged that he couldn’t handle this task alone and that he needed God’s help to fulfill the work to which he was calling him.  Thus, he didn’t ask that there would be no problems, but rather that he would have the understanding—the wisdom—to lead his people well in both good times and in bad.  And God was pleased with his answer.
          I think that many days we find ourselves in a similar situation to Solomon yet we hardly recognize it.  Daily we are surrounded by the needs of God’s people and yet (if we manage, first of all, not to ignore them) all we can think to do is to pray that God will wave his hand over the earth and make it all go away.  We fail to recognize that the task of caring for God’s people here on earth has been given to us.  Certainly, God doesn’t need us to care for his people—he is all-powerful and can handle it himself; but in his desire for a relationship with us, he invites us to participate in the work of caring for his people here on earth.  With this in mind, perhaps we can look to the example of Solomon to see how we ought to pray and thus know for what we ought to ask when we come before God with our needs.
          When we come before God we must first acknowledge our relationship with him.  Solomon acknowledged before God that he was God’s servant, called to care for and to rule over God’s people.  And so, we too must acknowledge that God has called each of us to be his servant and has given each of us a particular task in the care of his people.
          Next, our task is to ask God for the understanding to know how he has called us to participate in alleviating the problem or issue that we are bringing before him.  Solomon, recognizing the great responsibility that God had given him, asked for understanding to be able to judge God’s people well and to distinguish right from wrong.  First time parents, I suspect, are quite familiar with this prayer.  Faced with the responsibility of caring for and raising a child, new parents ought to find frequent recourse to pray for the understanding they need to raise their children.
          Finally, as we begin to take responsibility for the tasks that God has given us, we will find the things for which we truly need God’s intervention—such as a miraculous healing from an addiction for a friend (or even ourselves) or the conversion of a family member long-estranged from the Church.  Then, we can come again before God, bringing these things to him, and trusting that he hears and answers these prayers too.  Friends, when we pray in this way, taking responsibility for the things to which God has called us and asking for God’s wisdom to fulfill them, we not only engage in our relationship with him, but we also make ourselves open to uncovering the hidden treasures that are the kingdom of heaven. 
          My brothers and sisters, the characters in the parables from today’s Gospel reading were “surprised by joy” to find the hidden treasure and the pearl of great value.  When we accept the particular way that God has called us to serve his people here on earth, then we too will be “surprised by joy” when we find the ways in which the kingdom of heaven is being realized in our midst: a family healed after the leaving off of an addiction or the deathbed conversion of that long-estranged family member.  This is the same kingdom that each week we come together to realize and to celebrate when we come here to worship at this altar; and the meal that we share from it is a participation in the eternal banquet of heaven: the banquet of God’s kingdom yet to come.  Let us pray, then, for God’s wisdom to take up the task that he has given us as his servants and thus prepare ourselves to be surprised by joy when his kingdom appears like a great treasure before us.

Given at All Saints Parish: Logansport, IN – July 30th, 2017

Monday, July 24, 2017

Los cizaña entre el trigo

Homilia: 16o Domingo en el Tiempo Ordinario - Ciclo A
          Amigos, hemos estado considerando ciertas parábolas dadas por Jesús que solía dar a sus discípulos una visión de cómo sería el reino de los cielos. Éstos nos da para que todos nosotros, incluso los más sencillos entre nosotros, podamos tener una idea de cómo parecería este reino misterioso que Jesús proclamó frecuentemente. Incluso el hecho de que Jesús usa la palabra "reino" para describirla es una metáfora en sí misma, que la separa de otras formas de organización política y gobierno. Sería muy diferente si Jesús decía "la república del cielo es como..." o "el imperio del cielo es como..." Al describir el cielo como un reino, lo distingue y define su estructura básica.
          Tal vez, entonces, la gente estaba confundida cuando Jesús les proclamó que "el reino de los cielos está cerca". Al principio, ellos podrían haber pensado: "¡Qué bueno! Hemos estado esperando que Dios nos envíe el Mesías, el gran Rey, que establecería el reino duradero de Dios y sometería a todos nuestros enemigos." Mirando a su alrededor, sin embargo, rápidamente encontraron que ninguna de esas cosas estaba sucediendo y, tal vez, empezaron a perplejarse. Así, Jesús comenzó a enseñarles en parábolas como parece el reino—que, él propuso, estaba cerca. Uno de ellos—la parábola del trigo y las cizaña—estaba destinado a disipar cualquier confusión acerca de por qué todos los enemigos de Dios—es decir, los que hacen el mal en el mundo—aún no habían sido sometidos.
          En la parábola, Dios es mostrado como el dueño sabio de la granja que, no sabiendo que su enemigo había sembrado cizaña entre su trigo, permite que la cizaña crezca junto al trigo hasta el tiempo de la cosecha, para no arrancar ninguna del trigo junto con eso. Él sabe que su trigo, es decir, los hijos de su reino, son fuertes y pueden soportar la presencia de cizaña entre ellos y aún producir fruto. Así, deja la cizaña entre el trigo sabiendo que, en última instancia, los planes del enemigo serán aplastados como el trigo se recoge en su granero (es decir, en el cielo) y la cizaña será arrojado al fuego para ser quemado (es decir, en las profundidades del infierno). Para los hijos de Israel que buscaban un reino de los cielos en el cual todos sus enemigos serían sometidos y purificados de entre ellos, esta parábola proporcionó una explicación que demostró la sabiduría de dejar entre ellos a los malos que hacen y pecadores.
          Sin embargo, hay un problema en esta parábola, ¿verdad? En ella, Jesús indica que hay "hijos del reino" y "los partidarios del maligno". Al hacerlo, parece decir que hay algunos que están destinados al cielo y otros que están destinados al infierno. Creemos, sin embargo, que Dios crea a todos los hombres buenos y los destina para el cielo; y entonces ¿por qué dice Jesús que hay "partidarios del maligno"?
          Contrariamente a lo que comúnmente se creía en ese tiempo, Jesús estaba enseñando que el reino de los cielos estaría abierto a todos, no restringido a una raza étnica, predestinada por la elección de antemano por Dios. Por eso propuso la parábola de la semilla de mostaza. En él mostró que la semilla pequeña del reino florecería en un arbusto grande en el cual todas las aves del aire (una imagen para todas las naciones y pertenencias étnicas del mundo) vendrían y harían su nido. Ser miembro de cualquiera de los dos reinos, por lo tanto, es una cuestión de elección, no de predestinación. Así, los "hijos del reino" son aquellos que se han vuelto hacia el camino de la justicia—en otras palabras, aquellos que han elegido ser hijos del reino—y los "partidarios del maligno" son aquellos que se han negado el camino de justicia, eligiendo así convertirse en partidarios del maligno.
          Ahora bien, como cada uno de ellos ha elegido su camino (en lugar de haber sido predestinado de cierta manera), cada uno de ellos puede elegir el camino opuesto: los hijos del reino para convertirse en partidarios del maligno y los partidarios del maligno para convertirse en hijos del reino. Así, Jesús propone la parábola de la levadura, diciendo que el reino es como un poco de levadura que se mezcla con la masa. Habiendo sido mezclado, hace que el lote completo de la masa a fermentar. Con esta parábola, Jesús está indicando que los hijos del reino, mezclados con los partidarios del maligno, pueden conducirlos a convertirse y elegir el camino de la justicia y así provocar el mayor crecimiento y expansión del reino en todo el mundo.
          Mis hermanos y hermanas, estas parábolas son razones para que tengamos una gran esperanza mientras vivimos en este mundo. Es obvio que Dios, por su gracia divina dispensada a nosotros en la Iglesia, ha levantado hijos del reino en todo el mundo. También es obvio que el maligno, que es el diablo, ha robado a los niños que Dios ha levantado hombres y mujeres que se han entregado al mal, convirtiéndose así en los partidarios del maligno. Todos nosotros, sospecho, estaríamos contentos de ver este mal desterrado de entre nosotros. Como podemos ver, sin embargo, no es el plan de Dios para actuar de una manera poderosa para lograr esto. Más bien, deja a los hijos del maligno entre nosotros; y esto por dos razones: 1) porque el desarraigo de los que hacen el mal puede hacer que algunos de los más débiles entre los justos también sean desarraigados; y 2) porque El anhela ver a los partidarios del maligno convertirse en hijos del reino.
          Por lo tanto, nosotros, que nos consideramos hijos del reino, tenemos algo que hacer. Somos llamados a ser levadura en medio del mundo: glorificando a Dios en nuestra oración y en nuestro trabajo para que aquellos que se han entregado a sí mismos como los partidarios del maligno se convirtieran y el reino de los cielos crecería y se expandiría en el mundo. Esta es la tarea que se nos da como discípulos y no hay trabajo más digno que esto en el mundo. En esto tiempo de adoración del santísimo, por tanto, demos gracias por la gracia de ser hijos del reino de los cielos; y fortalecidos por ella, tomemos valor y aceptemos esta obra para que nuestro rey, Jesucristo, reine verdaderamente entre nosotros.  Estemos de rodillas.
Dando en la parroquia Todos los Santos: Logansport, IN

22 de julio, 2017